Guasto a terra vs cortocircuito: qual è la differenza?

Una serie di problemi elettrici può causare lo stesso apparente sintomo: un circuito che si spegne improvvisamente e fa smettere di funzionare luci ed elettrodomestici. Due situazioni strettamente correlate che possono causare questo problema sono i cortocircuiti e i guasti a terra. C’è molta confusione sulla differenza precisa tra queste condizioni e persino gli elettricisti professionisti a volte non sono d’accordo su definizioni precise.
Un sistema elettrico può subire diversi tipi di guasti, definiti come qualsiasi flusso anomalo di elettricità. Un guasto a terra è un tipo di guasto in cui il percorso involontario della corrente elettrica vagante scorre direttamente verso terra (verso terra). Anche qui il circuito è “corto”, in quanto ha bypassato il cablaggio del circuito, quindi un guasto a terra può essere tecnicamente definito come un tipo di cortocircuito. E, come con qualsiasi cortocircuito, l’impatto immediato è un’improvvisa riduzione della resistenza che fa fluire la corrente senza impedimenti. Come altri tipi di cortocircuiti, un guasto a terra fa scattare l’interruttore automatico a causa del flusso incontrollato.
Ma per un elettricista, un guasto a terra è generalmente definito come la situazione in cui un filo caldo entra in contatto con il filo di terra o con una parte messa a terra del sistema, come una scatola elettrica in metallo. Gli elettricisti, quindi, pensano che un guasto a terra sia diverso da un cortocircuito, anche se un ingegnere elettrico lo vedrebbe in modo leggermente diverso.
Protection against ground faults is offered by circuit breakers that trip if the flow of electricity suddenly increases, and by a system of grounding wires in the circuits that provide a direct pathway back to ground should current stray outside its established circuit wiring. There are also ground-fault circuit interrupter outlets that can be used in situations where ground faults are particularly likely, such as in outdoor locations, near plumbing fixtures, and in below-grade locations.
A short circuit is any electrical flow that strays outside its intended circuit with little or no resistance to that flow. The usual cause is bare wires touching one another or wire connections that have come loose. The immediate impact is that a large amount of current suddenly begins to flow. This in turn causes the circuit breaker to trip, instantly stopping all current flow. This condition is known as a “short” circuit because the current is bypassing the full circuit wiring and flowing back immediately to the source by a shorter pathway.
For electricians, a short circuit is usually defined as a situation in which a hot wire makes contact with a neutral wire, such as when a hot wire loosens from its connection and makes contact with the neutral wire.
Short circuits can occur when insulation on wires melts and exposes bare wires. The principal danger of a short circuit is arcing or sparking that may occur as electrical current jumps from a hot wire to a neutral. This situation can easily cause fires. Short circuits can also occur within the wiring of individual devices, such as lamps or other plug-in appliances. Frayed or otherwise damaged electrical extension cords or appliance cords can also cause short circuits.
Protection against short circuits is provided mostly by circuit breakers, which trip and shut the circuit off when current begins to flow in an uncontrolled fashion. A special type of circuit breaker, an arc-fault circuit interrupter (AFCI) is now commonly used. It senses arcing, or sparking, and shuts off the current even before the current flow overloads the breaker.
Both short circuits and ground faults can happen if you fail to turn off power to the circuit before working on it. Bare wires can inevitably touch the wrong places: Hot wire to neutral wire means a short circuit that causes sparks to fly; hot wire to grounding wire, or to grounded metal box means ground fault and possible shock. To avoid these serious problems, always turn off the circuit before you begin working on any section of it.

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